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El desarrollo físico se ralentiza durante la edad adulta temprana, pero ¿que sucede con el desarrollo cognitivo? Piaget señaló que a los quince años de edad la mayoría de los sujetos alcanzan un tipo de pensamiento llamado formal y consideraba que a partir de esa etapa, el desarrollo cognitivo se estabilizaba sin mostrar grandes cambios posteriormente. Durante esta etapa formal, el pensamiento se vuelve mucho más sofisticado y avanzado. Los adolescentes pueden comenzar a pensar en conceptos abstractos y teóricos y usar la lógica para encontrar soluciones creativas a los problemas. Habilidades como la utilización del pensamiento lógico de un modo más complejo, el razonamiento hipotético-deductivo y la planificación sistemática también surgen durante esta etapa.

Sin embargo, estudios realizados posteriormente, señalan que estas afirmaciones de la teoría piagetiana podían ser incorrectas. En primer lugar, el número de sujetos que presentan un nivel de pensamiento formal apenas llega a la mitad de la población. En segundo lugar, podrían existir niveles o estilos de pensamiento más complejos en el desarrollo cognitivo.
 

Algunas investigaciones, sugieren que los eventos importantes de la vida, como el matrimonio, el nacimiento de un hijo, comenzar un primer trabajo, comprar una casa, pueden favorecer cambios en el desarrollo cognitivo. Los altibajos de los eventos de la vida, pueden llevar a los adultos jóvenes a pensar sobre el mundo de maneras novedosas, más complejas, sofisticadas y, a menudo, menos rígidas.

La psicóloga del desarrollo Giesela Labouvie-Vief sugiere que la naturaleza del pensamiento cambia cualitativamente durante la edad adulta tempranaLos adultos exhiben pensamiento post-formal, algo que va más allá de las operaciones formales de Piaget.

Pensamiento post-formal

Los problemas de los adultos a veces se resuelven mediante la utilización de un pensamiento relativista en lugar de la lógica pura. El pensamiento posformal reconoce que el mundo a veces carece de soluciones puramente correctas e incorrectas. 

Labouvie-Vief presentó a varios grupos de sujetos experimentales, con edades comprendidas entre 10 y 40 años, diversos escenarios. Cada historia tenía una conclusión lógica y clara. Sin embargo, la historia podría interpretarse de manera diferente si se tenían en cuenta las demandas y presiones del mundo real.

  • Un ejemplo de historia: “Se sabe que Juan bebe a menudo, especialmente cuando va a fiestas. Ana, la esposa de Juan, le advierte que si vuelve a casa borracho una vez más, ella le dejará y se llevará a los niños. Esta noche, Juan vuelve tarde tras haber estado en una fiesta con compañeros de la oficina. Viene a casa borracho”. A continuación se pregunta a los sujetos “¿Debería Ana dejar a Juan?”.
  • Al responder a este escenario, los adolescentes respondían en gran medida siguiendo una lógica inherente a las operaciones formales. Ellos predecían que Ana inmediatamente haría sus maletas y se iría con los niños cuando Juan llegara a casa borracho. Después de todo, eso es lo que ella dijo que haría.
  • Por el contrario, los adultos, un poco más mayores, eran menos propensos a usar una lógica estricta para determinar el curso de acción probable de un personaje. En su lugar, considerarían varias posibilidades que podrían aparecer en una situación de la vida real: ¿Juan se disculparía y le rogaría a Ana que no se fuera? ¿Realmente quiso decir Ana que se iría? ¿Tiene Ana algún lugar alternativo para ir?

Los adultos jóvenes exhibieron lo que Labouvie-Vief llama pensamiento posformal. Contrariamente al pensamiento que es absolutista y dicotómico se caracteriza por  las siguientes características:

  • La aceptación de sistemas de conocimiento incompatibles. Acepta diferentes puntos de vista y diferentes valores. Asume roles que, a veces, pueden ser difíciles de conciliar, con la elección de una solución entre muchas posibles.
  • El reconocimiento de la naturaleza subjetiva y arbitraria del conocimiento.
  • Se desarrolla durante la adolescencia y la edad adulta joven, gracias a la creciente expansión del espacio social que enfrenta a los sujetos.
  • Abarca el pensamiento dialéctico, un interés y aprecio por el argumento, contraargumento y debate.
  • Acepta que los problemas no siempre son claros y que las respuestas a las preguntas no siempre son absolutamente correctas o incorrectas, sino que a veces se deben negociar
  • Tiene en cuenta las consideraciones del mundo real al resolver problemas. Los pensadores posformales entienden que, al igual que puede haber múltiples causas de una situación, pueden existir múltiples soluciones.

En resumen, el pensamiento posformal y el pensamiento dialéctico reconocen un mundo que a veces carece claramente de soluciones correctas e incorrectas a los problemas, un mundo en el que la lógica puede no resolver problemas humanos complejos. En cambio, encontrar la mejor resolución a las dificultades puede implicar aprovechar e integrar experiencias anteriores.

La educación universitaria y el desarrollo del pensamiento post-formal

Según las investigaciones realizadas por William Perry sobre el desarrollo intelectual y moral durante la etapa universitaria, los estudiantes:

  • Crecen intelectual y moralmente durante dicha etapa.
  • Al ingresar, los estudiantes tienden a usar el pensamiento dualista, ya sea algo correcto o incorrecto, bueno o malo, con ellos o contra ellos. Durante la universidad, los estudiantes se dan cuenta cada vez más de que los problemas pueden tener más de un lado plausible, que es posible tener múltiples perspectivas sobre un tema (pensamiento múltiple).
  • Los estudiantes finalmente acceden a una etapa considerada como relativista, donde, en lugar de ver un mundo basado en estándares y valores absolutos, ven que diferentes sociedades, culturas e individuos pueden tener diferentes valores, todos igualmente válidos.

En un estudio ahora clásico de Labouvie-Vief, los estudiantes de secundaria, estudiantes universitarios y adultos de mediana edad recibieron tres dilemas para resolver: un dilema con una baja implicación emocional referido a un conflicto bélico entre dos países ficticios (Norte y Sur de Livia) escritos por un partidario de cada país. Otro dilema, sin embargo contenía una alta implicación emocional: los padres y su hijo adolescente no estaban de acuerdo en ir a visitar a los abuelos (el hijo no quería ir).  El hallazgo más destacable  fue que los adultos de mediana edad eran capaces de integrar la emoción en el pensamiento y en la decisión asociada al mismo, mostrando un nivel de razonamiento más complejo que los adolescentes, e incluso que los adultos jóvenes.